Lenguaje, lengua y habla o ¿qué demonios estudia la lingüística?

La lingüística es un dominio del conocimiento que me ha parecido siempre muy abstracto. Mi primer acercamiento a él ha sido este último invierno mediante la lectura del Curso de lingüística general de Ferdinand de Saussure, un texto publicado en 1916 y que no fue escrito por el propio Saussure sino por sus alumnos, en base a las notas que tomaron en sus clases.

Resulta que es un buen texto para acercarse a la disciplina, pues la pregunta principal que plantea y estudia es precisamente ¿qué es el objeto de la lingüística? Por lo que leí en la introducción del libro y en la Wikipedia, entiendo que varias ideas de Saussure han sido refutadas matizadas y profundizadas por lingüistas posteriores pero que se le sigue reconociendo el mérito de haber separado el dominio de lengua del dominio del habla.

Para mí, la principal lección del libro ha sido tener más claras las definiciones de conceptos como lenguaje, lengua, habla, escritura y lingüística, definiciones que recojo a continuación para tenerlas a mano de ahora en adelante.

Lenguaje

Capacidad de expresión. Según Saussure es una “facultad multiforme y heteróclito, a caballo entre diferentes dominios, a la vez físico, fisiológico y psíquico, pertenece tanto a la esfera individual como a la esfera social y no se deja clasificar en ninguna de las categorías de los hechos humanos, porque no se sabe cómo desembrollar su unidad”.

Entiendo que el lenguaje es una capacidad en que se hace uso de todos los sentidos, incluidos el tacto y el olfato, sentidos que no intervienen cuando se usan palabras para expresarse, ya sea de forma oral o escrita. En inglés lenguaje se dice language mientras que lengua se dice a language.

Lengua

Sistema de signos que expresan ideas, usado por una comunidad. Según Saussure es “comparable a la escritura, al alfabeto de los sordomudos, a los ritos simbólicos, las formas de cortesía, las señales militares solo que es la más importante de todos estos”.

Aquí estaría el pues el aporte de Saussure de delimitar un campo del lenguaje que es estudiable. Es la lengua (y no el lenguaje) lo que la lingüística estudia.

Habla

Uso individual del sistema.

La lengua es pues por definición social, mientras el habla es por definición individual.

Y por último, las definiciones propias de lingüística.

Lingüística sincrónica

Estudio de la constitución y funcionamiento del sistema en un determinado momento considerado estático.

Lingüística diacrónica

Estudio de la evolución del sistema.

Hasta aquí las definiciones. No hacen que la lingüística sea menos abstracta pero sí que sea un poco más comprensible. Para terminar, una cita que indica cuál es la relación entre habla y lengua en la evolución de ésta última.

Nada entra en la lengua sin haber sido ensayado en el habla; todos los fenómenos evolutivos tienen su raíz en la esfera del individuo.